El histórico aterrizaje de Philae sobre el cometa 67P ha sido un éxito

Los miembros de la Agencia Espacial Europea de Villanueva de la Cañada se felicitan por la brillante operación de aterrizaje en la Agilkia que ha efectuado el módulo de la sonda Rosetta a las 16:35 y que podría abrir las puertas al conocimiento de los orígenes de la vida.

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Tras siete horas de caída libre y algunos problemas iniciales con el motor de empuje que le ayudaría a aterrizar, el módulo Philae de la sonda Rosetta se ha colocado sin problemas sobre Agilkia, el área de un kilómetro cuadrado seleccionada por la Agencia Espacial Europea (ESA) para el aterrizaje. Esta mañana, a las 9:34 horas en Madrid, la sonda liberaba el módulo a una distancia de su destino de 22,5 Km y este desplegaba patas y antenas para posarse sobre el el cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko. Pero, no sería hasta las 10:03 cuando en la ESA recibían la confirmación del inicio de la operación y algo más allá de las 17:00 cuando todos celebramos el exitoso final de la misma.

Parte del equipo de operaciones científicas de la ESA se felicita por el éxito.
Parte del equipo de operaciones científicas de la ESA se felicita por el éxito.

Por fin, Philae ha alcanzado la superficie helada y polvorienta del cometa 67P y anclado sus dos arpones en él, que han penetrado hasta una profundidad de 2 m . Durante la aproximación, se han tomado diversas fotografías del cometa y recogido muestras del polvo, gases y del entorno de plasma que lo rodean. Felicitaciones y abrazos han descargado un poco la tensión de estas últimas 24 horas que han vivido intensamente los miembros de la ESA. Y es que, si esta década que lleva Rosetta navegando por el espacio ya ha sido muy fructífera, es a partir de esta toma de contacto cuando la Agencia Espacial afronta su mayor reto.

Primeras actividades científicas

Una vez fijado el robot, de 100 Kg de peso, con los arpones y tornillos laterales, se abordará una nueva serie de experimentos durante 64 horas, estimación basada en la duración de las baterías primarias de la sonda. De hecho, los estudios posteriores dependerán de cuánto y cómo sean capaces las baterías secundarias de recargarse a través de la energía solar. En todo caso, durante dos días y medio se asumirá un período de observación y poco a poco se irán tomando muestras del interior del cometa para analizar con detalle su composición. Pero antes, a las 18 h, Philae mandará la primera panorámica a la Tierra.

Rosetta, comparacion cometa con Madrid
Curiosa imagen de la ESA que compara el tamaño del cometa respecto a Madrid.

Las previsiones de los expertos apuntan a marzo de 2015 para dar por terminada la misión de Philae. En esa fecha, el cometa se habrá acercado mucho más al Sol y, probablemente, el módulo registre temperaturas que ya no pueda soportar. No obstante, Rosetta seguirá las labores científicas hasta diciembre de 2015 e, incluso, podría continuarlas en el 2016 ya lejos del Sol. Después de desprenderse de Philae, la nave se ha de posicionar a 40 Km de distancia del cometa para eludir la embestida de gases procedentes de este, que será mayor cuanto más se acerque al Sol. Sin embargo, lo acompañará hasta situarse en el punto de su trayectoria más próximo al astro, previsto para agosto de 2015, y reunirá datos desde esa posición sobre cómo funciona un cometa orbitando alrededor del Sol.

La importancia del cometa 67P

Rosetta ha ido recopilando información sobre la composición, densidad y gravedad del cometa. Gracias a sus mapas orográficos, se pudo determinar el área de aterrizaje. Asimismo, los instrumentos de la sonda revelaron entre abril y junio que su actividad era variable en tanto que la envoltura de polvo y gas brillaba para luego volverse a apagar. También supimos entonces que el 67P lanzaba unos 300 ml de vapor de agua cada segundo, o lo que es lo mismo, dos vasos de agua pequeños. Y descubrimos que la superficie no era de hielo, sino de polvo oscuro, con una temperatura media de -70°C.

El 67P está prácticamente cubierto de rocas, pronunciadas pendientes, voluminosos acantilados y profundas grietas. De las cinco zonas que se valoraron para el aterrizaje del Philae, Agilkia se consideró la más apropiada tanto por presentar el terreno menos accidentado, aunque también cuenta con acantilados y rocas de diversas alturas, como por sus condiciones de iluminación. Fue el 15 de septiembre cuando se estableció el punto exacto de aterrizaje.

RosettaPhilae_descent

Volviendo al conjunto del cometa, éste se compone de dos lóbulos independientes y de distinto tamaño (Agilkia se localiza en el más pequeño) unidos por un cuello en forma de pato. Esta estructura plantea en la comunidad científica interrogantes sobre su formación, pues podría deberse a dos cuerpos independientes que se unieron en algún momento o uno solo que ha sufrido una erosión asimétrica. Pero es una gota en la inmensidad de cuestiones que surgen cuando se habla de universo y del alcance del acto que hemos presenciado hoy por primera vez en la historia espacial: el posicionamiento físico sobre un cometa.

El 67P/Churyumov-Gerasimenko no se ha acercado al Sol todavía, por lo que no ha sufrido grandes cambios desde que se formó junto con el Sistema Solar, hace unos 4.700 millones de años. En consecuencia, conserva los materiales originales a partir de los que se formó nuestro sistema planetario. Tener la oportunidad de estudiar todo ello es un hito que nos podría conducir hasta el origen de la vida en la Tierra. En este sentido, la investigación que se va a efectuar in situ en el 67P daría luz sobre la teoría que sostiene que las primeras moléculas orgánicas llegaron a la Tierra a bordo de cometas y encontraron en nuestro planeta las condiciones necesarias para que surgiera la vida.

Un largo camino hasta llegar al destino

Una década en el espacio, cinco vueltas alrededor del Sol, tres maniobras de asistencia gravitatoria con la Tierra y una con Marte, el acercamiento a los asteroides Steins y Lutetia, y 6.400 millones de kilómetros después, la sonda Rosetta ha llegado a su destino. Desde luego, ha sido un largo trayecto que se inició el 2 de marzo de 2004.

La sonda tiene unas medidas de 2,8 x 2,1 2m y pesa 2.900 Kg. Cuenta con una envergadura de 32 m  repletos de placas solares para alimentarla. Sin embargo, para ahorrar energía, los técnicos de la ESA mantuvieron a la nave en estado de hibernación 957 días, del que la despertaron el pasado 20 de enero. En ese momento, todavía la separaban nueve millones de kilómetros del cometa y, con el tiempo, hubo de ponerse a su altura y navegar con él a pocos kilómetros de distancia y a la misma velocidad, hecho que se produjo el pasado agosto. Finalmente, el 28 de octubre, se emprendieron una tanda de maniobras para colocar a Rosetta en la trayectoria correcta para liberar el Philae este 12 de noviembre. El pequeño robot de 0,85 m x 0,85 m (sin patas ni antenas desplegadas) tiene ahora que hacer su trabajo.

RosettaESAC_Overview
Centro de la Agencia Espacial Europea en Villanueva de la Cañada.

El Centro Europeo de Astronomía Espacial, ESAC, de Vilanueva de la Cañada es responsable de las operaciones de los instrumentos de la nave Rosetta. Para esta misión, ha destinado un equipo de 25 personas organizadas en áreas de soporte, software y operaciones científicas, según nos ha comentado Miguel Pérez Ayúcar, responsable del último grupo. Globalmente, unas 20 nacionalidades europeas han participado en el proyecto, junto a diferentes corporaciones y entidades a escala internacional.

Si queréis saber todo lo que ha sucedido y todo lo que va a suceder a partir de ahora, podéis acudir al espacio web habilitado por la ESA para concentrar todo tipo de información y los distintos canales de comunicación que registran los cambios al minuto.

  • MARISOL

    Me ha encantado tu artículo.Muy bien explicado y muy bien informado. Enhorabuena.