En menos de cinco años podremos saber si existen indicios de vida en Marte

ClaveLocal ha entrevistado a Emmet Fletcher, portavoz y responsable de Comunicación en el Centro Europeo de Astronomía Espacial (ESAC) localizado en Villanueva de la Cañada para que los vecinos conozcan de primera mano los proyectos que se están desarrollando y el objetivo de los mismos.

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Fuente: ESAC.

El Centro Europeo de Astronomía Espacial (ESAC), localizado en Villanueva de la Cañada desde hace más de 30 años, es una de las entidades que colaboran en la celebración de la segunda edición de ‘EscoCiencia’ del 5 al 15 de noviembre. Con esta iniciativa, el Consistorio sanlorentino y el Ateneo Escurialense quieren acercar el conocimiento científico a vecinos y visitantes no especializados a través de actividades, talleres, visitas guiadas y conferencias.

La ESAC ya participó en la primera convocatoria recibiendo en sus instalaciones a los 33 jóvenes de 2º de la ESO y Bachillerato ganadores del concurso científico organizado el año pasado. En esta ocasión, el Club de Astronomía del centro ha colaborado en una sesión de observación astronómica realizada a las ocho de la tarde del pasado lunes en La Herrería.

El centro es un referente para los astrónomos de todo el mundo, ya que custodia los archivos científicos de todas las misiones planetarias de la Agencia Espacial Europea (ESA) y de parte de los telescopios más sobresalientes del mundo. Su misión es conocer más a fondo la Tierra, el entorno que la rodea, el Sistema Solar y el universo, entre otros fines. ClaveLocal ha entrevistado a Emmet Fletcher, portavoz y responsable de Comunicación en ESAC para conocer cómo es su trabajo.

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Emmet Fletcher, responsable de la oficina de Comunicación de la ESA en España y Portugal.

Emmet Fletcher ha estado involucrado en las áreas de dinámica de vuelo, seguimiento espacial y observaciones orbitales durante la mayor parte de su carrera profesional. Es licenciado en Ingeniería Aeroespacial y posee un máster en Astronáutica. Antes de trabajar en la Agencia Espacial Europea, Emmet ha colaborado en los sectores de defensa y aeronáutica con proyectos gubernamentales, militares e industriales diseñando sistemas por satélite, así como mejorando la fusión de datos y los sistemas de interpretación. En el año 2009, comenzó a trabajar para la Agencia Espacial Europea como responsable del programa de Reconocimiento y Seguimiento Espacial y, desde el 2014, es el responsable de la oficina de Comunicación de la ESA en España y Portugal.

ClaveLocal: ¿Cuáles son los tres proyectos más relevantes en los que está trabajando actualmente la ESA en Villanueva de la Cañada?

Emmet Fletcher: Actualmente, estamos trabajando con ExoMars para determinar si ha existido vida en Marte. La misión pasa por investigar el entorno y probar nuevas tecnologías  de cara a una futura misión de recogida de muestras. Este programa incluye dos fases, la primera, aterrizar en la órbita de Marte, ya está completa y la segunda integra un vehículo de exploración que será lanzado en 2018.

La segunda a destacar es el programa Gaia, una misión astronómica para cartografiar las estrellas de la Vía Láctea. Está contando mil millones de estrellas para hacer un ‘atlas’ de nuestra galaxia. El último proyecto es una misión a Mercurio que se llevará a cabo, según lo previsto, en el año 2018.

«El hito más importante del ESAC ha sido la sonda Rosseta, un proyecto que ha tardado en ejecutarse 20 años y que nos permite avanzar en la evolución del Sistema Solar »

CL: ¿Qué impacto tendrán en la ciencia y en la sociedad? ¿Cuánto tiempo tardaremos en tener resultados en los proyectos indicados?

EF: Con ExoMars estamos mirando los niveles de metano, un gas que implica que existe una fuente de corriente activa. Este gas puede proceder de una fuente geológica o biológica, este último proceso activo sería una cosa muy interesante que indicaría señales de vida en Marte. Esto tardará bastante tiempo. En el año 2020, vamos a lanzar una segunda sonda dentro del mismo programa ExoMars que aterrizará, en 2021, encima de la superficie del planeta. Entrará dos metros gracias a un perforador, una cantidad que pasará la capa de hielo congelado.  Si hay vida en Marte, es posible que esté debajo de esta capa. Los primeros resultados de esta misión llegarán en el año 2021.

Con Gaia ya hemos hecho la primera entrega de datos. Hemos sacado conclusiones sobre el tamaño del universo, de nuestra galaxia e incluso la forma en la que se desarrollan las estrellas. Con la misión a Mercurio queremos investigar los orígenes de este planeta para ver qué indicaciones nos da sobre el desarrollo del Sistema Solar, ya que es el más cercano al Sol. Tardaremos en llegar siete años.

CL: Teniendo en cuenta la trayectoria del ESAC hasta el día de hoy, ¿cuál ha sido el hito más destacado?

EF: Son muchos. Quizá lo más importante haya sido el programa Rosetta. Ha sido un éxito y toda la misión se ha llevado a cabo en esta estación de Villanueva. El proyecto ha tardado en ejecutarse 20 años. Tras el lanzamiento  el 2 de marzo de 2004, la sonda llegó al cometa 67p tras un viaje de 10 años por el Sistema Solar. Con Rosetta, los investigadores hemos podido conocer mejor el espacio e incluso la naturaleza de los cometas. La información también será útil para avanzar en la formación y evolución del Sistema Solar.

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Fuente: ESAC.

«Tener un centro como este en Villanueva de la Cañada hace que los estudiantes conozcan más de cerca la ciencia, ya que tenemos convenios con las universidades para darles apoyo en sus investigaciones»

CL: ¿Qué reporta un centro como este al pueblo de Villanueva de la Cañada?

EF: Somos el único establecimiento de la Agencia Espacial Europea en España. Estamos aquí desde el año 70 y estamos muy contentos. Hemos crecido de manera conjunta con el pueblo de Villanueva de la Cañada. Aquí tenemos muchos trabajadores que viven en los alrededores del municipio y muchos son incluso vecinos. Tener un centro como este en Villanueva de la Cañada hace que los estudiantes conozcan más de cerca la ciencia, ya que tenemos convenios con las universidades para dar apoyo a los estudiantes y sus investigaciones e incluso que puedan visitar el centro y hablar con los científicos.  Somos un recurso educacional con lazos muy estrechos con Villanueva de la Cañada.

El ESAC en Villanueva de la Cañada.
El ESAC en Villanueva de la Cañada.

CL: Cada año la ESA ofrece clases a los docentes de los colegios villanovenses. ¿Qué recursos les brindan para acercar a los alumnos el mundo del espacio y las misiones espaciales?

EF: El centro está abierto para que los alumnos de Villanueva conozcan las instalaciones. Incluso hay una sala donde se pueden visualizar los datos generados a través de nuestras misiones.  Acercamos la ciencia a los alumnos porque aquí es donde está la ciencia.

CL:  Además de esta, ¿organizan otras actividades para divulgar el conocimiento científico?

EF: Hacemos muchas actividades de acercamiento, por ejemplo, damos charlas a varios centros en toda España y en el mundo entero. Intentamos educar al público para que entiendan lo que estamos haciendo porque la Agencia Espacial Europea es una entidad internacional y pública financiada por los Estados Miembros (22) y España es uno de los grandes en este área.

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